Rosebank Distillery revived after decades-long absence
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La distillerie Rosebank renaît après des décennies d'absence

Il existe un vieil adage de boxe selon lequel les poids lourds ne reviennent jamais. Heureusement, cela ne s'applique pas aux poids lourds de la distillation, puisque trois des distilleries silencieuses les plus réputées d'Écosse font à nouveau sentir leur présence.

Les distilleries en question sont Brora, Port Ellen et Rosebank : les trois premières distilleries des aficionados sur toute liste de souhaits de renaissance. Parmi ceux-ci, Brora et Port Ellen ont été éliminés dans le cadre du programme de rationalisation du propriétaire United Distillers dans les années 1980, tandis que Rosebank – situé à côté du canal Forth et Clyde à Camelon, à la périphérie de Falkirk – est resté dans le même propriétaire jusqu'à ce qu'il se taise en 1993.

Le regretté Michael Jackson a décrit Rosebank comme « le plus bel exemple de malt des Lowlands » et a considéré sa disparition comme « une perte douloureuse ». Mais l'esprit coule à nouveau dans ses trois alambics distinctifs grâce à un programme de relance très ambitieux mené par le nouveau propriétaire Ian Macleod Distillers, dont le portefeuille comprend les distilleries de whisky Glengoyne et Tamdhu et les marques Smokehead et Edinburgh Gin.

Après la fermeture de Rosebank, Diageo a conservé la marque et la fabrication de whisky sur le site a été interdite au moins jusqu'en 2018, date à laquelle le directeur général d'Ian Macleod, Leonard Russell, et son équipe étaient en négociations pour racheter la distillerie. Russell explique : « Nous avons ensuite conclu un accord avec Diageo pour obtenir la marque et les derniers fûts de whisky fabriqués avant la fermeture de la distillerie. En échange, Diageo a reçu des stocks de malts qui wNous avions quitté certaines de leurs distilleries.

Distillerie Rosebank, avec sa cheminée emblématique

Les structures de production de Rosebank étaient en mauvais état. On a envisagé d'utiliser des bâtiments au bord du canal pour la fabrication du whisky, mais les ingénieurs ont signalé que cela ne serait pas réalisable sur le plan structurel. Les travaux sur site ont commencé en 2019 avec la transformation des bâtiments au bord du canal en bureaux et salles de dégustation, tandis qu'une toute nouvelle zone de production à la façade vitrée a été construite.

L'un des éléments qui devait rester était la cheminée emblématique de 108 pieds de Rosebank, un incontournable de l'horizon de Falkirk depuis les années 1860. Lors de la construction du nouveau site de production, la cheminée a été intelligemment intégrée dans la paroi avant, de sorte que lorsque les visiteurs passent de la cuve à la salle d'alambic, elle fait saillie dans le couloir, offrant ainsi un lien tangible entre l'ancien et le nouveau. Le « vieux » est également représenté par l'utilisation libérale de bois récupérés dans les entrepôts situés autour des installations de production et de dégustation.

Lorsqu'il s'agissait d'équiper le « nouveau » Rosebank, la seule pièce survivante du kit était un moulin Boby, qui avait été transféré de la distillerie de Port Ellen à Rosebank en 1936. Les trois alambics sont restés intacts pendant un certain temps après la fermeture de la distillerie, mais ont été volés vers Noël 2008. Cependant, l'entreprise de chaudronnerie interne de Diageo, Abercrombie of Alloa, avait conservé les plans fixes, que Forsyths avait entrepris de reproduire. Chacun a la même forme individualiste, mais tous sont légèrement plus grands.

La personne choisie pour occuper la sellette du manager et chargée de créer un esprit de style Rosebank à partir du nouvel équipement était Malcolm Rennie. Originaire d'Islay, sa carrière de distillateur a débuté à Bruichladdich et s'est poursuivie à Ardbeg et Glen Moray, avant un retour à Islay et la création de Kilchoman. Il a acquis une expérience précieuse en travaillant avec de nouveaux kits de distillation à Annandale et Lochlea, avant de rejoindre l'équipe d'Ian Macleod.

Leonard Russell et Malcolm Rennie à la distillerie Rosebank

« J'ai accepté ce poste en raison du statut emblématique de Rosebank », explique-t-il. « Je ne pouvais pas laisser passer l'opportunité de recommencer. Il y a un poids d’attentes sur mes épaules, mais j’apprécie ça.

Comme si travailler avec du nouvel équipement n'était pas déjà assez difficile, recréer l'esprit Rosebank « original » est devenu encore plus délicat car il n'existe aucune nouvelle marque du régime précédent avec laquelle faire des comparaisons. Cependant, Rennie et le reste de l'équipe sont très satisfaits de l'esprit qui règne depuis la première distillation le 5 juin 2023, près de 30 ans après que les alambics ont refroidi. « Notre objectif est de produire un whisky dont le style est très similaire, mais légèrement meilleur, car les variétés d'orge et les levures ont évolué depuis 1993 », explique Russell.

Rennie décrit l'alcool comme « très accessible et très doux », avec des notes d'agrumes et florales. « C'est équilibré et complexe à la fois. Les Old Rosebanks avaient tendance à être dirigés par l'esprit, plutôt que de montrer une influence excessive du bois, et nous voulons mettre en valeur l'esprit réel comme ils l'ont fait.

Les trois alambics sont situés dans une salle d'alambic à façade de verre, tandis que le trio de cuves à vers en bois se trouve derrière des fenêtres à l'arrière, permettant au public d'avoir un aperçu direct de la combinaison unique de la triple distillation et de l'utilisation de la cuve à vers. un contraste stylistique distinctif « clair/plein ».

Rennie dit que ce contraste s'étend au-delà de la combinaison de l'alambic et du condenseur jusqu'aux alambics eux-mêmes. « L'intermédiaire a toujours un effet significatif sur le caractère de l'esprit car il est grand, élégant et élancé, permettant beaucoup de reflux. L'esprit est toujours moins élégant, assez petit et trapu. Il offre beaucoup moins de reflux que l’alambic intermédiaire.

La distillerie fonctionne avec un opérateur par équipe et fonctionne 24h/24 et 7j/7, avec trois équipes par jour. Il a une capacité annuelle d'un million de litres et fonctionnera à ce niveau, au moins pendant les premières années, afin de constituer des stocks.

Le spiritueux est transporté par camion-citerne à Glengoyne pour être rempli en fût, le bois de choix étant des fûts de bourbon frais et remplis, ainsi que quelques fûts de sherry et quelques récipients expérimentaux. Rennie souligne que dans le passé, les fûts de bourbon de recharge étaient largement utilisés pour faire vieillir Rosebank.

Une des nouvelles salles de dégustation

La date probable de première sortie du « nouveau » Rosebank est loin. Russell déclare : « Nous ne le mettrons probablement pas en bouteille avant au moins huit ans. Auparavant, à huit ans, c’était largement salué.» En attendant, pour tous ceux qui souhaitent voir par eux-mêmes le renouveau de Rosebank, il sera ouvert au public à partir de juin 2024 et les billets pourront être achetés en ligne à partir du 25 mars.

Trois niveaux d’expérience visiteur seront proposés. La grande majorité des gens devraient opter pour Rosebank Reawakening, qui sera disponible tous les jours de la semaine. En plus d'une visite de la zone de production, les participants auront l'occasion de goûter à de l'alcool nouveau, ainsi qu'à du whisky mature de Glengoyne et Tamdhu, afin de donner des comparaisons stylistiques informatives. Pour tous ceux qui souhaitent goûter au Rosebank vieilli et entreprendre une visite plus approfondie, les options Rosebank Rekindled et Rosebank Revered sont disponibles.

Il n'y a pas moins de six salles de dégustation, tandis qu'un accueil des visiteurs et un espace de vente spacieux ont été aménagés dans l'un des anciens entrepôts, offrant une vitrine au portefeuille diversifié de spiritueux d'Ian Macleod, y compris des éditions limitées.

Une présentation audiovisuelle immersive explore l'histoire de Rosebank et son réaménagement, soulignant le fait que Rosebank est de retour dans la propriété familiale écossaise comme elle l'était avec ses propriétaires d'origine, la famille Rankine. « Fondé par les Rankine, réveillé par les Russell » est le mantra ici.

Un vol de dégustation de whisky Rosebank

Un petit entrepôt de fardage en état de marche a été créé pour abriter environ 100 fûts, certains remplis de spiritueux neuf et d'autres datant de 1990 à 1993. Les participants à la tournée Premium auront la possibilité de profiter d'une option « mettre en bouteille votre propre » Living Cask en utilisant les stocks disponibles de 1990 à 1993.

À ce jour, il y a eu des embouteillages de Rosebank âgés de 30 et 31 ans dans la série Global Release, avec une variante finale prévue en mai, tandis que la série Vintage dans le secteur du travel retail mondial comprenait jusqu'à présent des embouteillages de 29 et 32 ​​ans. anciennes versions, sur un total prévu de cinq. De plus, le lancement d'une mise en bouteille exclusive à la distillerie coïncidera avec l'ouverture de Rosebank au public. Les visiteurs pourront acheter du spiritueux nouveau dans la boutique, et différents âges de spiritueux jeunes seront proposés aux participants de la tournée au fil du temps, mais aucune sortie de work-in-progress n'est prévue et il n'y aura pas de vente de fûts.

Russell ajoute : « Ce que nous avons fait devrait rendre heureux les habitants de Falkirk et les amateurs de malt. Nous avons reçu des lettres de locaux disant que l'odeur de la fabrication du whisky leur avait manqué au fil des années depuis la fermeture de Rosebank ! Les travaux ont pris plus de temps et ont coûté beaucoup plus cher que prévu, mais j'en suis très fier.

La classification du whisky de malt des Lowlands, autrefois décimée, a connu une plus grande expansion que toute autre région écossaise ces dernières années. Le renouveau triomphal de Rosebank n'est pas seulement une aubaine pour la région, mais prouve également que les gros frappeurs reviennent parfois sur le ring.