Port Ellen renaît de ses cendres
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Port Ellen renaît de ses cendres

La seconde moitié du XXe siècle fut une période difficile pour le whisky écossais. La boisson connut un déclin à la fin des années 1970 et, par conséquent, 20 distilleries de whisky fermèrent leurs portes en Écosse au début des années 1980, et sept autres au début des années 1990. En revanche, seules deux nouvelles distilleries de whisky ouvrirent leurs portes à cette époque.

Durant cette période de crise, le marché du whisky écossais était presque entièrement porté par des assemblages tels que Bell's, Teacher's et Johnnie Walker, le single malt ne faisant son apparition qu'en bouteille et en rayon. Alors que la soif de single malt s'est accrue vers la fin du siècle dernier et au cours de ce siècle, l'héritage liquide laissé par certaines des distilleries fermées a commencé à devenir très prisé par les buveurs et les collectionneurs. Pour une entreprise basée sur la prévision de l'avenir, peu de gens dans l'industrie du whisky étaient capables de prévoir la façon dont l'esprit de Port Ellen allait mûrir, se développer au-delà de son utilisation initiale comme malt de mélange fumé et s'établir comme un single malt très apprécié avec sa propre base de fans fervents. Aujourd'hui, il existe peu de noms dans le monde du whisky écossais single malt qui enthousiasment autant que Port Ellen.

Cette nouvelle ère du whisky écossais, axée sur le malt, a suscité une curiosité naturelle chez les amateurs de whisky qui ont voulu goûter à ce spiritueux issu des distilleries « disparues » fermées dans les années 1980 et 1990. Cette renaissance a vu les exportations de whisky écossais augmenter de 143 %, passant de 47 millions de bouteilles à 114 millions entre 2002 et 2016, les single malts produits dans les distilleries fermées ou démolies acquérant un statut légendaire. Les stocks de ces distilleries fermées avaient été laissés mûrir au-delà de leurs marqueurs précédents ; conçus principalement pour être utilisés dans des assemblages, les whiskys de malt comme celui de Port Ellen ont rarement dépassé une décennie, et encore moins deux.

La première mise en bouteille officielle de Port Ellen en tant que single malt faisait partie de la collection Special Releases de Diageo en 2001, à l'âge de 22 ans, avec un prix d'environ 100 £. Les buveurs ont été impressionnés et les fans se sont faits des fans. Aujourd'hui, les bouteilles de cette « première sortie » Special Releases s'échangent de mains pour plus de 4 500 £.

La salle des alambics de la distillerie de Port Ellen

Située sur la côte sud de l'île d'Islay, Port Ellen a été ouverte en 1824 par Alexander Mackay sur le site d'un moulin qui, comme l'exploitation de maltage qui y existe aujourd'hui, aurait fourni de l'orge maltée à de nombreux distillateurs de whisky de l'île.

L'affaire ne connut pas un succès immédiat et, en 1836, les rênes de la distillerie furent finalement reprises par John Ramsay, un jeune homme de 21 ans, qui allait avoir une influence majeure sur ce producteur portuaire. La vision de Ramsay était de faire de Port Ellen une entreprise sérieuse de fabrication de whisky, capable de rivaliser avec ses voisins de Laphroaig, Lagavulin et Ardbeg.

« C’était un homme de son temps », souligne Ewan Gunn, ambassadeur international senior de la marque pour la distillerie. « Port Ellen a non seulement été l’un des premiers single malts sur le marché, mais aussi le premier à être exporté aux États-Unis. Fait inhabituel, Port Ellen a également été la première distillerie d’Écosse à installer un spirit safe. »

Ramsay s'est concentré non seulement sur la fabrication de whisky, mais également sur l'embellissement des infrastructures de l'île, en contribuant au lancement d'un bateau à vapeur bimensuel à destination et en provenance de Glasgow – de toute évidence, il s'agissait d'un homme qui comprenait l'importance de la connectivité.

La famille Ramsay contrôla la distillerie jusqu'en 1920, date à laquelle elle fut achetée par le duo de maîtres assembleurs John Dewar et James Buchanan, au tout début de ce qui devint la Distillers Company Limited, et plus tard une partie de Diageo.

Ali McDonald, directeur de la distillerie, dans l'entrepôt de Port Ellen

Cependant, avant les troubles des années 1970 et 1980, les turbulences économiques et la prohibition en Amérique ont eu raison de Port Ellen et la ville a fermé en 1930, jusqu'en 1967. En 1973, le site a été destiné à devenir une malterie de taille importante, qui est opérationnelle depuis.

En 1983, Port Ellen est à nouveau fermée. Cette fois, les alambics ont été retirés. « Nous savons qu’ils ont été vendus à une distillerie en Inde, mais nous ne savons pas où se trouvent aujourd’hui les alambics d’origine », explique Gunn. « Le célèbre coffre-fort à spiritueux a été déplacé au musée des droits et accises, puis vendu aux enchères. Nous n’avons aucune idée de l’endroit où il se trouve. » Le statut de la distillerie est passé de « mise en veilleuse » à « perdue », et seules les malteries ont survécu, avec un accord prévoyant de fournir aux distilleries de l’île un pourcentage de leurs besoins en orge maltée.

En octobre 2017, Diageo, le propriétaire de Port Ellen, a révélé son intention de rouvrir la distillerie emblématique (ainsi que sa voisine Brora, dans les Highlands du nord). Le processus de résurrection a été long, mais en mars 2024, les lumières étaient enfin de retour, brillant sur les bateaux dans le port alors que l'alcool coulait à nouveau des alambics.

La renaissance de Port Ellen a vu l'installation de deux paires d'alambics en cuivre. L'une des paires, appelée « alambics phoenix », est une réplique exacte des alambics en cuivre originaux, perdus depuis longtemps. L'autre paire est une paire expérimentale plus petite, conçue pour être ajustée et modifiée en fonction des besoins des distillateurs. « Ces alambics expérimentaux sont boulonnés à certains endroits, et non rivetés », explique Ali McDonald, directeur de la distillerie, originaire de la ville de Lochgilphead sur le continent, juste de l'autre côté de l'eau. « Cela nous permet de retirer des sections et de les remplacer par des formes et des tailles différentes, pour expérimenter différents styles de spiritueux. »

Les images fixes de Rosebank

S'appuyant sur la tradition des premières, les alambics expérimentaux de Port Ellen sont équipés d'un système unique de conservation des spiritueux en 10 parties. Ressemblant visuellement à un central téléphonique, il permet au distillateur de sectionner le cœur du spiritueux en coupes plus petites et plus précises. Il s'agit d'une opération chirurgicale destinée à favoriser une meilleure compréhension et une meilleure connaissance de la manière dont la saveur du whisky écossais fumé est produite. L'objectif pour Port Ellen est de développer un « atlas de la fumée », afin de créer une carte de la mosaïque de goûts que le whisky fumé peut offrir. Ce programme a été conçu sous la direction d'Aimée Morrison, maître assembleur de Port Ellen. Un laboratoire sur place fait également partie intégrante du processus de la distillerie, où la science est saluée comme la clé pour comprendre l'art de la fabrication du whisky.

Six cuves de fermentation en pin d'Oregon ont été installées pour alimenter les deux séries d'alambics, avec une capacité de brassage de 7,5 tonnes pour les alambics Phoenix et des tailles de lots variables pour les alambics expérimentaux. Les fermentations longues, entre 98 et 130 heures, sont privilégiées pour les deux.

Outre sa distillerie de pointe, Port Ellen abrite un centre d'accueil des visiteurs moderniste, aux lignes épurées d'inspiration scandinave et à l'esthétique japonaise, le tout enveloppé de touches chaleureuses et réconfortantes d'Écosse. Ce n'est pas un paradis pour le tartan et le tweed, mais une déclaration de design bien pensée. Les visites commencent à 200 £ pour une expérience immersive de 90 minutes, avec des visites sur mesure plus longues également disponibles. Le premier samedi de chaque mois, la distillerie sera ouverte aux insulaires locaux pour une visite gratuite.

Ewan Andrew, Aimée Morrison et Ali McDonald

L'ancien four a été transformé en salle de dégustation pour les clients souhaitant en savoir plus sur les saveurs du whisky. Il est décoré de bouteilles provenant d'une vaste bibliothèque d'échantillons de whisky mature provenant de l'ensemble des distilleries de malt et de céréales de Diageo ; ces bouteilles rétroéclairées projettent une lumière ambrée relaxante dans ce qui pourrait autrement être un espace austère et minimaliste.

Pour marquer la réouverture, Diageo a créé un coffret de deux bouteilles, Gemini, le plus vieux Port Ellen jamais commercialisé. Les deux bouteilles contiennent du whisky distillé en 1978 et initialement vieilli en fûts de chêne européen. Il a ensuite été divisé en deux, la moitié ayant été affinée dans un hogshead ayant précédemment contenu du sherry Williams & Humbert Walnut Brown (Gemini Original), l'autre moitié ayant passé du temps dans un fût imprégné de sherry oloroso (Gemini Remnant). Seuls 274 coffrets ont été mis en vente, à 45 000 £ la paire.

Les visiteurs d'Islay arrivent souvent par Port Ellen, qui abrite l'un des deux ports de ferry de l'île. Alors que les navires marchands qui desservent Islay font le tour de la côte sud depuis le continent, les passagers des ferries peuvent apercevoir les murs blanchis à la chaux des distilleries voisines de Kildalton, affichant fièrement des noms emblématiques tels que Laphroaig, Lagavulin et Ardbeg en lettres noires géantes au pochoir. L'entrepôt qui proclame « Port Ellen » rejoint désormais ce canon de grands noms, contribuant une fois de plus à la vie sur cette île des plus séduisantes.

Port Ellen Gémeaux